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Por Nicole Maphis

¿Quien quiere vivir para siempre?

Mark McCormick busca la clave de la longevidad en la levadura y los minúsculos gusanos redondos

"¡Tengo uno que tiene 54 días!" exclama Christine Robbins. Con un toque de fantasía, agrega: "Creo que voy a llamar a esta Cleopatra".

Robbins, quien administra el laboratorio de Mark McCormick en la Instalación de Investigación Biomédica de la UNM, está hablando de un ejemplo inusual de Caenorhabditis elegancias - un gusano redondo diminuto conocido como nematodo. El nematodo típico vive solo de 14 a 21 días.

"A veces nombramos a los que viven más tiempo", observa McCormick, profesor asistente en el Departamento de Bioquímica y Biología Molecular. "Nos apegamos un poco".

La investigación de McCormick se centra en los mecanismos moleculares del envejecimiento saludable. Rodeado de pilas de placas de Petri, sus estudiantes de posgrado pasan el tiempo mirando fijamente a los microscopios e ingresando rápidamente números en grandes hojas de cálculo abiertas en las pantallas de las computadoras frente a ellos. Están midiendo cuánto tiempo permanecen activos los nematodos.

Los genes, que son como los planos de nuestro cuerpo, se encuentran en cada célula. Pueden definir todos los aspectos de nuestra existencia, desde la construcción de nuestros huesos, la creación de nuestros músculos y el mantenimiento de nuestra salud hasta predisponernos a las enfermedades e influir en la forma en que envejecemos. El laboratorio de McCormick estudia los genes que afectan la esperanza de vida replicativa en la levadura y el envejecimiento saludable de los nematodos mediante el uso de modelos genéticos únicos "knockout".

En estos modelos, se elimina un gen a la vez, luego se mide la longevidad de la descendencia. McCormick ha recopilado miles de estos modelos diferentes. Mediante el uso de estos modelos de knockout único y la medición de cuán cortos o cuánto tiempo viven estos pequeños organismos, espera identificar genes que pueden ser atacados con terapias para prolongar la vida.

De hecho, McCormick ya ha identificado algunas formas nuevas de prolongar la vida útil, a través de múltiples vías biológicas en levaduras y nematodos que son sorprendentemente similares en los humanos, de ahí el entusiasmo de Robbins por la longevidad de Cleopatra.

Al comprender primero este proceso de extender la vida en especies más pequeñas y menos complejas, McCormick espera que su laboratorio algún día pueda traducir su trabajo a organismos mucho más complejos, como ratones y seres humanos. Su equipo utiliza el aprendizaje automático, la codificación informática y los análisis de vías complejas para evaluar estos grandes y complejos conjuntos de datos de múltiples nocauts genéticos únicos.

Las pruebas en estas pequeñas criaturas le permiten a su laboratorio la capacidad de estudiar la vida útil en un período de tiempo mucho más corto en lugar de en animales más complejos como los ratones, que pueden vivir dos años, o los monos macacos, que pueden vivir hasta 27 años.

McCormick, quien llegó a la UNM en 2017, es un investigador principal asesorado a través del Centro de Excelencia en Investigación Biomédica de Autofagia, Inflamación y Metabolismo de la UNM, una potencia internacional de científicos y equipos de última generación.

McCormick y su equipo esperan explorar sus hallazgos en células de mamíferos para ver si muestran los mismos tipos de cambios genéticos asociados con una vida útil prolongada.

"Estamos aplicando ingeniería inversa a una máquina increíblemente complicada", dice McCormick. "Es laborioso, pero es un enfoque muy poderoso".

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