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Conservador de memoria

Investigadores de la UNM desarrollan una vacuna que podría proteger contra el Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno progresivo de la memoria que afecta a casi una de cada tres personas mayores y está en aumento, afectando actualmente a 43 millones de personas en todo el mundo.

Detrás de las alteraciones de la memoria, hay una tormenta perfecta de destrucción en el cerebro, derivada en parte de la acumulación de una proteína llamada tau. Normalmente una estructura estabilizadora dentro de las neuronas, tau puede acumularse en largos enredos que interrumpen la capacidad de las neuronas para comunicarse entre sí.

Los investigadores de la Universidad de Nuevo México han desarrollado una vacuna que podría prevenir la formación de los ovillos tau y potencialmente prevenir el deterioro cognitivo que se observa típicamente en los pacientes con Alzheimer.

En un artículo publicado la semana pasada en Vacunas NPJ, el equipo informó que había diseñado una vacuna utilizando partículas similares a virus (VLP, para abreviar) que eliminó los ovillos de tau en ratones que habían sido criados para desarrollar síntomas como los que afectan a pacientes humanos con Alzheimer.

"Estamos entusiasmados con estos hallazgos, porque parecen sugerir que podemos usar el propio sistema inmunológico del cuerpo para producir anticuerpos contra estos enredos, y que estos anticuerpos en realidad se unen y eliminan estos enredos de tau", dijo Nicole Maphis, candidata a doctorado. en el Programa de Posgrado en Ciencias Biomédicas de la UNM.

Maphis, que trabaja en el laboratorio de Kiran Bhaskar, PhD, profesor asociado en el Departamento de Genética Molecular y Microbiología de la UNM, descubrió que cuando se administraba la vacuna a los ratones, desarrollaban anticuerpos que eliminaban la proteína tau de sus cerebros, y la respuesta duró por meses.

Luego, probó a los animales en una batería de pruebas tipo laberinto. Los ratones que recibieron la vacuna se desempeñaron notablemente mejor que los que no la recibieron. Las imágenes por resonancia magnética mostraron que los animales vacunados tenían menos encogimiento cerebral, lo que sugiere que la vacuna evitó que las neuronas murieran.

Maphis también encontró significativamente menos ovillos tanto en la corteza como en el hipocampo, áreas del cerebro que son importantes para el aprendizaje y la memoria, y que se destruyen en el Alzheimer.


"Estos resultados confirman que atacar los ovillos tau mediante una intervención de vacuna podría rescatar las deficiencias de la memoria y evitar que las neuronas mueran", dijo Maphis.

La vacuna fue creada con la ayuda de los científicos de la UNM David Peabody y Bryce Chackerian. La pareja ayudó a ser pionera en el uso de VLP para crear vacunas dirigidas contra el virus del dengue, la hepatitis B, el virus del papiloma humano y la proteína beta amiloide (que también está presente en los cerebros de los pacientes con Alzheimer).

Las VLP se derivan de virus a los que se les eliminan los genomas, dejando solo su capa proteica externa. Al carecer de un genoma, no pueden reproducirse, pero el sistema inmunológico del cuerpo aún los reconoce como invasores extraños y fabrica anticuerpos para neutralizar las proteínas adheridas a su superficie. En este caso, una porción de proteína tau en la superficie de la VLP desencadena una respuesta inmune, lo que lleva a la eliminación de los ovillos de tau.

En el futuro, Bhaskar espera obtener fondos para comercializar esta vacuna con el fin de crear una inyección que potencialmente podría probarse en pacientes humanos. Sin embargo, trasladar un medicamento del banco a la cama puede costar millones de dólares y llevar décadas.

Al asociarse con AgilVax, Inc., una compañía formada para comercializar la tecnología VLP, y STC.UNM (el brazo de comercialización de tecnología de UNM), Bhaskar espera recibir fondos de una subvención federal de Investigación en Innovación para Pequeñas Empresas para ayudar a impulsar el proyecto de investigación.

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