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Por Kara Leasure Shanley

Ampliación del suministro de EPP

El equipo de ciencias de la salud de UNM diseña un método para limpiar y reutilizar las mascarillas faciales N95

El acrónimo PPE, o equipo de protección personal, se ha hablado mucho últimamente, especialmente cuando se hace referencia al número limitado de respiradores N95 necesarios para proteger a los trabajadores de la salud en la primera línea del COVID-19.

Con los hospitales desesperados por encontrar alternativas a la disminución de los suministros de EPP de un solo uso, algunos se preguntaron si el EPP usado podría recuperarse en lugar de desecharse.

Científicos y personal clínico del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Nuevo México se han unido a otros universidades, hospitales y empresas en todo el país en la adaptación de una técnica de esterilización común para aliviar la disminución de las existencias.

El proceso comienza con un dispositivo fabricado por Bioquell que normalmente se usa para tratar equipos de laboratorio con vapor de peróxido de hidrógeno para destruir cualquier patógeno sobrante.

"El vapor se condensa en la superficie de las cosas que desea descontaminar, y mientras logre la meseta con la humedad y la concentración, entonces estará listo para comenzar", explica Terry Wu, PhD, profesor asociado en el Departamento de Medicina Interna.

Wu, miembro del Centro de Inmunidad y Enfermedades Infecciosas de la UNM, estudia los microbios respiratorios infecciosos en el laboratorio de agentes selectos de Nivel 3 de Bioseguridad del HSC y utiliza regularmente la tecnología Bioquell para descontaminar su equipo.

El proceso de adaptación de la tecnología para reprocesar el EPP fue iniciado por Douglas J. Perkins, PhD, profesor del Departamento de Medicina Interna, quien comenzó a investigar cómo extender la cadena de suministro de EPP a fines de febrero.

"Se estaba volviendo evidente que cada lugar que fue afectado por el virus tenía una grave escasez, porque la gente no tenía reservas acumuladas y la cadena de suministro no podía satisfacer las demandas", dice Perkins, quien es el director de UNM. Centro de Salud Global.

Después de buscar en la literatura médica, se destacó una técnica: un método contra el VPH desarrollado por Battelle Memorial Institute y ya está en uso por Battelle y la Universidad de Duke, dice.

"Eso sentó las bases para tener las piezas necesarias en su lugar", dice Perkins. Los criterios fueron que la integridad de una mascarilla debe mantenerse con múltiples procesos de descontaminación, y el método de desinfección debe funcionar hasta por 50 ciclos por mascarilla.

A continuación, el equipo necesitaba configurar este proceso en UNM Hospitals, que era más complicado de lo que parece. Después de que el proceso fallara inicialmente en una habitación de hospital normal, Perkins y un equipo de UNMH decidieron trasladar su experimento a una sala de operaciones vacía.

Fue entonces cuando Wu entró en escena.

"Lo realmente bueno del entorno de la sala de operaciones es que es una estructura prediseñada que es realmente ideal en muchos sentidos para la descontaminación con vapor de peróxido de hidrógeno", explica Perkins. Los quirófanos están bien sellados, se someten a muchos intercambios de aire por hora y tienen controles ambientales sólidos, dice.

Wu está de acuerdo y agrega que se parece mucho a su propio laboratorio. Y esta vez funcionó.

Ahora, se examinan las máscaras usadas (las sucias o dañadas se desechan) y luego se descontaminan con peróxido de hidrógeno. Con cada carga, varios indicadores biológicos: tarjetas recubiertas con Geobacillus stearothermophilus esporas de bacterias: se guardan en las rejillas del EPP para controlar la eficiencia de eliminación.

Debido a que estas esporas son más resistentes al peróxido de hidrógeno y al calor que el coronavirus, si las esporas mueren es una buena medida de si este proceso funcionará contra el virus, dice Perkins.

Las máscaras descontaminadas se vuelven a examinar y se entregan a los trabajadores del hospital para que las verifiquen y luego las usen.

Con cinco a seis rejillas llenas de máscaras N95 y gafas protectoras, se pueden descontaminar alrededor de 3,000 máscaras por día y se pueden reprocesar hasta 20 veces. El personal de la UNMH está utilizando las máscaras que ya han sido descontaminadas con este método.

El equipo de UNM publicó recientemente un relato del proceso en medRxiv, un recurso en línea para la investigación médica que está pendiente de revisión por pares.

Wu dice que ha estado trabajando con el personal de descontaminación casi todos los días. "Estamos felices de ayudar", dice. "Es una tecnología que usamos todo el tiempo debido a nuestra investigación sobre vacunas y terapias contra patógenos biológicos".

Perkins está emocionado de que su protocolo se pueda adaptar al espacio disponible en cualquier hospital utilizando equipo estándar.

"En primer lugar, queríamos obtener una solución local que necesitábamos, y luego no solo aplicarla a un entorno, sino difundirla ampliamente para brindar a las personas algunas opciones creativas para mantener seguros a sus trabajadores de la salud", dice.

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