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Por Michael Haederle

Merecedor de MERIT

Investigador de la UNM gana un prestigioso reconocimiento

El investigador de la Universidad de Nuevo México, Vojo Deretic, PhD, ha sido reconocido como un pionero en un área de biociencia de rápido desarrollo.

Ahora, ha sido seleccionado para un prestigioso premio MERIT de los Institutos Nacionales de Salud para continuar su estudio pionero de la autofagia, el proceso celular que promete ser la clave para curar las enfermedades infecciosas y el cáncer.

El premio MERIT (Método para extender la investigación en el tiempo) significa que Deretic, quien se unió al Centro de Ciencias de la Salud de la UNM en 2001, tendrá su investigación financiada por otros ocho a 10 años sin tener que presentarla para un proceso de renovación competitivo.

"Los NIH, sin que yo lo supiera, nos nominaron para el premio MERIT", dijo Deretic, profesor, presidente del Departamento de Genética Molecular y Microbiología y director del Centro de Autofagia, Inflamación y Metabolismo en Enfermedades (AIM) de la UNM. "Es un reconocimiento bastante bueno".

Menos del 5 por ciento de los investigadores financiados por los NIH son seleccionados para recibir premios MERIT, que reconocen altos niveles de competencia y productividad, dijo el vicecanciller ejecutivo Richard S. Larson, MD, PhD.

"Este honor es bien merecido", dijo Larson. "Es un reconocimiento apropiado para un científico que tiene tantos descubrimientos científicos significativos e impactantes en su haber".

Autofagia (de las raíces griegas auto, "yo" y fageína, "comer") es la forma en que las células "limpian la casa", eliminando o reciclando orgánulos y proteínas dañados. También juega un papel en la lucha contra las infecciones y la diabetes, la obesidad, el cáncer, las enfermedades autoinmunes, las afecciones neurológicas degenerativas y el envejecimiento.

Los científicos se han interesado más en la autofagia en los últimos años, y Deretic ha jugado un papel central al explicar cómo afecta a las enfermedades e infecciones inflamatorias. Su grupo ha demostrado, por ejemplo, que las células utilizan la autofagia para eliminar microbios invasores, como Mycobacterium tuberculosis y virus de inmunodeficiencia humana (VIH).

La prominencia de Deretic en este campo en rápida expansión se reflejó en su nombramiento como presidente de la Conferencia de Investigación Gordon 2012 sobre Autofagia. Y el año pasado, recibió una subvención de $ 11 millones por cinco años del Instituto Nacional de Ciencias Médicas Generales para establecer el Centro AIM.

El centro estudia la autofagia y sus conexiones con la inflamación y el metabolismo como base de la enfermedad, y reúne a investigadores y profesores jóvenes de toda la UNM.

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