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El sistema de imagen móvil en Zuni Pueblo
Por Michael Haederle

Socios de estudio

Científicos de UNM para la enfermedad de Alzheimer llevan imágenes cerebrales móviles a Zuni Pueblo

Ruddell Laconsello se dejó caer en una silla plegable debajo de una carpa a unos pasos del largo semirremolque blanco estacionado afuera de una clínica de salud de Zuni Pueblo. Llevaba en la mano una imagen en color de su cerebro.

“Fue una experiencia”, dijo, pareciendo un poco aturdido. “Los sonidos son terriblemente fuertes”. El platero de 64 años acababa de salir de una exploración de su cerebro dentro de una máquina de imágenes por resonancia magnética (IRM) alojada dentro del tráiler.

Laconsello estaba participando en el primer estudio de su tipo realizado por el Centro de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer (ADRC) en la Universidad de Nuevo México. Mediante la administración de exámenes cognitivos y el uso del escáner de resonancia magnética móvil de 1.5 Tesla, los científicos de la UNM esperan llenar un vacío en las bases de datos nacionales de la enfermedad de Alzheimer relacionadas con los indios americanos.

Laconsello fue uno de más de una docena de zunis que se ofrecieron como voluntarios para ser escaneados durante una visita de tres días en septiembre por un equipo de investigadores dirigido por el investigador principal de ADRC, Gary Rosenberg, MD, director del Centro para la Memoria y el Envejecimiento de la UNM, y co- investigador Vallabh O. “Raj” Shah, PhD, Profesor Distinguido y Regents en el Departamento de Bioquímica y Genética Molecular.

Los escáneres de resonancia magnética emiten fuertes sonidos metálicos mientras están en funcionamiento. Laconsello dijo que se distrajo mirando una pantalla de video que mostraba peces nadando en un tanque. Decidió participar en el estudio de Alzheimer en parte porque su difunta esposa sufría de demencia. “Ella ya no era ella misma”, dijo.


Zuni, 36 millas al suroeste de Gallup, es el más poblado de los pueblos de Nuevo México, con alrededor de 6,200 habitantes. Al igual que muchas otras comunidades de indios americanos, sus residentes experimentan niveles inusualmente altos de diabetes y enfermedad renal.

A fines de la década de 1990, Shah, quien creció en el estado de Gujarat, en el noroeste de la India, se unió a otros miembros de la facultad de la UNM para responder a una solicitud del entonces gobernador de Zuni para investigar la epidemia de enfermedad renal del pueblo. Un cuarto de siglo después, Shah está en su tercer Honda CRV después de años de hacer el viaje de ida y vuelta de 320 millas desde Albuquerque casi semanalmente.

Su investigación original sobre los fundamentos genéticos de la diabetes se ha convertido en proyectos relacionados, como una iniciativa financiada con fondos federales de $3.2 millones para ayudar a proteger a las personas mayores de caídas en sus hogares. El programa está contratando representantes de salud de la comunidad para brindar fisioterapia en el hogar e inspeccionar los espacios habitables en busca de características de seguridad.

“Estamos buscando para ver si tienen tapetes en el baño y barras de apoyo cerca del inodoro”, dijo Shah. La subvención pagará las luces de los sensores que se encienden automáticamente cuando los residentes se mueven de una habitación a la siguiente.

Shah también investigó las barreras para recibir una atención óptima para la enfermedad renal en Zuni y descubrió que muchos residentes tenían preocupaciones sobre su tratamiento en la clínica local del Servicio de Salud Indígena.

Creó un ensayo aleatorio en el que 100 personas recibieron visitas domiciliarias de representantes de salud de la comunidad para el cuidado de los riñones, mientras que otras 100 fueron atendidas en la clínica como de costumbre. Después de un año, el grupo de origen experimentó una marcada mejora en el azúcar en la sangre y el índice de masa corporal, y mejoró su calidad de vida. “Imagina”, dijo Shah. “Sin medicamentos hicimos eso”.

En 2020, durante la pandemia de COVID, obtuvo un suplemento de $379,000 para un estudio de enfermedad renal crónica financiado por los Institutos Nacionales de Salud y llevó 25 Zunis a Albuquerque para pruebas cognitivas y de resonancia magnética en Mind Research Network.

Más del 30 por ciento de los diabéticos ven un deterioro cognitivo temprano, que conducirá a la demencia. Las personas con diabetes también tienen lesiones cerebrales típicas en etapa temprana
- Raj Shah, PhD

“Más del 30 por ciento de los diabéticos experimentan un deterioro cognitivo temprano, lo que conducirá a la demencia”, explicó Shah. “Aquellos con diabetes también tienen lesiones cerebrales típicas en etapa temprana”.

El mismo año, la UNM recibió una subvención exploratoria de tres años de los Institutos Nacionales de Salud para crear un ARDC, parte de una red nacional de 34 instituciones, y el único en Intermountain West.

Según Rosenberg, la diversidad de la población de Nuevo México era un punto de venta para los NIH, al igual que el acceso al escáner de resonancia magnética móvil operado por Mind Research Network.

La contribución de investigación de la UNM en la subvención incluirá la realización de evaluaciones de memoria y estudios de resonancia magnética en 120 indígenas americanos, que están muy poco representados en la investigación nacional de ADRC, dijo.

“No hay indios americanos en ese grupo”, dijo. “El mandato de los NIH es la diversidad, y esto es perfecto”.

El trabajo de Shah en Zuni ha sido apoyado por una sucesión de gobernadores tribales y miembros del consejo. “El Consejo Tribal y yo apoyamos al Dr. Shah y sus colegas en su compromiso y compasión por el bienestar de nuestra gente”, dijo el gobernador de Zuni, Val Panteah.

La concejala principal Virginia Chavez sirve como enlace para la salud y ha grabado anuncios de servicio público para la estación de radio local instando a los oyentes a que se ofrezcan como voluntarios para sus estudios.

Ella conoce de primera mano los desafíos de cuidar a un ser querido que vive con un diagnóstico de demencia. “Mi madre tenía Alzheimer”, dijo Chávez. “Ella falleció hace 10 años”.

Cuando otra participante del estudio salió del tráiler, agregó: “Me alegro de que nuestra gente esté haciendo esto. Ayuda a aprender más.”

La clínica de salud administrada por la UNM en Zuni surgió cuando Shah ganó una subvención federal de $100,000 para renovar un edificio de almacenamiento propiedad de una tribu. Hoy está alquilado a la tribu e incluye espacio para oficinas, espacio de laboratorio para pruebas biométricas y un gimnasio. Varios Zunis son empleados por el proyecto como representantes de salud de la comunidad.

Para la ronda inicial de exámenes de resonancia magnética en el campus de la UNM, la asistente de investigación, Michelle Quam, distribuyó volantes y reclutó a los 25 participantes, y llevó a cada uno de ellos a Albuquerque para pasar la noche durante la pandemia de COVID. A menudo traduce para personas mayores que tal vez no hablen inglés con fluidez.

“Ya conocía a la mayoría de los participantes”, dijo. “Lo hacen para aprender más sobre su cerebro y su salud”.

La pandemia de COVID interrumpió los planes para llevar la resonancia magnética móvil a Zuni, dijo Rosenberg. Para llegar al total de 120 sujetos de investigación, planea reclutar participantes adicionales del estudio en Acoma Pueblo y First Nations Community HealthSource en Albuquerque. 

También está haciendo planes para solicitar financiamiento a largo plazo para el ADRC, pero la pandemia alteró el ciclo de financiamiento habitual. “El NIH aún no nos ha dicho cuándo debemos renovarlo”, dijo.

Mientras tanto, después de 33 años en la UNM, Shah planea volver a marcar su compromiso laboral a un cuarto de tiempo a partir de enero de 2023, pero está satisfecho con todo lo que ha logrado. “Vine 10,000 millas desde la India para hacer esto”, dijo. “Ese es mi destino. Estoy feliz de haber entregado lo que hice”.

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