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Alcanzando la cima

Los investigadores de HSC se unen para enfrentar los grandes desafíos

En 2019, el presidente de la UNM, Garnett S. Stokes lanzó un ambicioso plan para reclutar profesores universitarios para proponer soluciones interdisciplinarias a problemas sociales urgentes. Abordar estos grandes desafíos, dijo, permitiría a la universidad tener un impacto tangible en las personas y la sociedad.

El presidente Stokes seleccionó tres grandes desafíos: recursos hídricos sostenibles, envejecimiento exitoso y trastornos por uso de sustancias. Los dos últimos están estrechamente relacionados con las iniciativas de investigación en curso en el Centro de Ciencias de la Salud de la UNM.

Janice Knoefel, MD, geriatra con práctica clínica en el UNM Memory & Aging Center, dirige la iniciativa Successful Aging, mientras que Brandi Fink, PhD, profesora asistente en el Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento, codirige el uso de sustancias. Disorders Grand Challenge con Katie Witkiewitz, profesora de Regents en el Departamento de Psicología.

"El Centro de Ciencias de la Salud fue muy afortunado de tener dos de sus propuestas seleccionadas como Grandes Desafíos", dice el vicecanciller ejecutivo del HSC, Richard S. Larson, MD, PhD. "Esto refleja claramente nuestro compromiso de realizar investigaciones de alto impacto que se traducirán en una mejor atención médica para los habitantes de Nuevo México".

Cada uno de los equipos de Grand Challenge ha recibido fondos para lanzar programas piloto para probar posibles soluciones, dice Larson.

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La propuesta del Envejecimiento Exitoso tiene una urgencia especial porque la población de Nuevo México está envejeciendo rápidamente, según Knoefel. "Todos estamos envejeciendo", dice. "Hay algunas cosas que no podemos prevenir. Pero muchas de las cosas que la gente considera envejecimiento es en realidad una enfermedad. Lo sabemos desde hace mucho, mucho tiempo".

La propuesta surgió de un proceso informal iniciado dentro de la Facultad de Medicina de la UNM en el otoño de 2018 por David Scrase, MD, un compañero geriatra que a principios de este año fue nombrado secretario del Departamento de Servicios Humanos de Nuevo México, dice Knoefel.

Scrase convocó una serie de reuniones con profesores cuya experiencia compartida se centró en el tratamiento de pacientes mayores. Cuando el presidente Stokes hizo un llamado a la investigación, "Estábamos bien posicionados para participar en el Gran Desafío, porque ya habíamos comenzado a reunirnos", dice Knoefel.

La propuesta presentada en nombre de Successful Aging comenzó con la prevención, llegando a las personas antes de que tengan deficiencias cognitivas relacionadas con la edad e instándolas a hacer ejercicio y mantener las conexiones sociales, dice Knoefel. "Todo el énfasis está en comprimir la discapacidad", dice. "Queremos que la gente sea lo más funcional y saludable posible".

Para aquellos que comienzan a mostrar déficits, es importante saber quiénes son. "Comenzaríamos a identificar a las personas en riesgo mediante evaluaciones de salud en los centros para personas mayores", dice. La Facultad de Enfermería ha realizado evaluaciones de este tipo durante más de 20 años, dice, pero estos esfuerzos podrían ampliarse para incluir a estudiantes de medicina y farmacia.

"Una vez que hemos identificado a las personas que tienen necesidades, tenemos que hacer una evaluación adicional", dice Knoefel. Esto podría implicar visitas domiciliarias de fisioterapeutas y terapeutas ocupacionales capacitados para preguntar: "¿Qué podemos recomendar como profesionales para mantener a las personas con una independencia óptima?"

Y finalmente, cuando la demencia y otras deficiencias cognitivas requieren cuidados intensivos, es importante prestar atención a los cuidadores, dice Knoefel.

"Nuestra idea era realmente comenzar a probar si la gestión de la atención realmente marca una diferencia para el cuidador", dice. Cuando los cuidadores se sienten sobrecargados, las personas a las que atienden utilizan mucho más los recursos de atención médica y las visitas al departamento de emergencias.

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El trastorno por uso de sustancias, incluido el alcohol, los opioides y otras sustancias, ha causado estragos en las familias de Nuevo México, dice Fink, quien mantiene una práctica clínica centrada en el tratamiento de la adicción junto con sus intereses de investigación.

Alrededor del 66% de las muertes por sobredosis de opioides se deben a medicamentos opioides recetados, dice, mientras que los datos de la Oficina del Investigador Médico muestran que en cada código postal de Albuquerque de ocho a 12 personas mueren cada año por una sobredosis de opioides. "Es un delincuente que ofrece igualdad de oportunidades", dice Fink.

"Lo que buscamos hacer es coordinar e integrar intervenciones en múltiples sistemas para realmente intentar revertir la tendencia", dice Fink. "Parte de la forma en que lo haremos es apuntar a las comunidades más afectadas para la intervención, al tiempo que aumentamos la base científica para las intervenciones".

El Gran Desafío ha establecido un listón muy alto para el éxito, dice Fink. Para 2030, busca reducir la mortalidad por alcohol, opioides y otras sustancias en un 45% y las consecuencias relacionadas con las sustancias (incluidas sobredosis, lesiones y accidentes) en un 40%. Además, busca reducir el crimen, el encarcelamiento y la reincidencia en un 20%, las experiencias adversas de la niñez en un 20% y los costos económicos generales de las enfermedades y muertes relacionadas con las sustancias en un 20%.

"Para lograr estos objetivos, involucraremos a las escuelas y las comunidades, los entornos médicos generales, los entornos de tratamiento especializado y los sistemas de justicia penal", dice Fink. Uno de los objetivos generales es mejorar la resiliencia contra el uso de sustancias a través de esfuerzos de prevención, especialmente en las comunidades indígenas y rurales, dice.

También es importante mejorar la detección y el tratamiento de los trastornos por uso de sustancias en entornos de tratamiento médico general y especializado. Y existe una necesidad apremiante de mejorar el acceso al tratamiento por abuso de sustancias para aquellos que se han involucrado con el sistema de justicia penal, dice Fink.

El equipo de Trastornos por Uso de Sustancias, que incluye colaboradores de todo el Centro de Ciencias de la Salud y del Campus Principal, ya ha obtenido fondos para nueve proyectos piloto.

"Como parte de nuestro Gran Desafío, con nuestro dinero estamos financiando un estudio piloto para evaluar la implementación del Proyecto de Ley 221 del Senado, que requiere asesoramiento sobre sobredosis de opioides y prescripción conjunta de naloxona", dice Fink. Las recetas de naloxona, que revierte rápidamente los síntomas de una sobredosis de opioides, han aumentado considerablemente y el número de reversiones de sobredosis ha aumentado en casi dos tercios, señala.

En otra iniciativa, Fink planea comprometerse con los proveedores que han recibido una carta de notificación obligatoria cuando un paciente muere a causa de un medicamento opioide que le han recetado.

"Estamos considerando usarlos como oportunidades para brindar capacitaciones adicionales, brindar exámenes de ansiedad y depresión y capacitar a los proveedores para que se basen en esos exámenes al redactar una receta de opioides", dice.

Y quiere implementar un programa de administración de opioides para monitorear los patrones de prescripción de opioides e intervenir con los prescriptores cuando sea necesario. "Estas son cosas fáciles de implementar", dice Fink. "Y tienen un gran impacto".

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