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Por Kara Leasure Shanley

Proyecciones de inyección

Kimberly Page de UNM estudia cómo detener las infecciones por hepatitis C entre usuarios de drogas intravenosas

Polio, difteria y sarampión: ¿qué tienen estas enfermedades en común? Todos son causados ​​por virus que fueron virtualmente erradicados por las vacunas. Un investigador de la Universidad de Nuevo México espera agregar otro virus a esa lista: la hepatitis C.

En un estudio publicado recientemente en la revista Science Translational Medicine, la epidemióloga Kimberly Page, PhD, MPH, junto con la científica de la FDA Marian Major y un equipo de investigadores, demostraron que el desarrollo de una vacuna contra la hepatitis C podría aliviar significativamente la transmisión viral entre los consumidores de drogas.

Cuando alguien se infecta con hepatitis C, la cantidad de virus que circula en el torrente sanguíneo de la persona, lo que se conoce como viremia, explota. "Es un virus lento y latente que causa inflamación del hígado", dijo Page. Con el tiempo, puede provocar un alto riesgo de daño hepático y cáncer.

El cuerpo tarda casi dos meses en producir anticuerpos contra el virus. Incluso entonces, solo el sistema inmunológico de algunas personas puede suprimir el virus, y aquellos que lo hacen a menudo se vuelven a infectar.

La pregunta es cómo y por qué.

Según este estudio, compartir agujas es una razón común, porque la sangre residual que queda en la aguja de un usuario de drogas a menudo se inyecta en el siguiente usuario.

"Existe cierta controversia", dijo Page. "¿La gente se está infectando con la sangre residual? Y, por supuesto, la respuesta es sí, pero no todo el mundo. Entonces, ¿está asociado con tener mucho virus o un poco de virus?"

Eso es lo que el equipo quería averiguar. Utilizando datos sobre la carga viral de la hepatitis C en pacientes y la retención viral en jeringas del laboratorio, así como datos globales sobre la historia natural del virus, el equipo creó un modelo matemático para simular qué nivel de viremia conduciría a una disminución del riesgo de transmisión de uno. usuario de drogas al siguiente durante la reinfección, y cómo las vacunas afectarían este riesgo.

"Por lo general, los modelos parecen una especie de imagen steampunk", dijo Page. "Hay una cosa que alimenta a una parte y una cosa que alimenta a otra, y la suposición de la muerte y la suposición de que nuevas personas ingresan a la población".

Al introducir lo que sabían sobre la transmisión de la hepatitis C en este complejo sistema, los investigadores encontraron que si solo hay una pequeña cantidad de sangre en la jeringa que se comparte con otro usuario, el riesgo de reinfección disminuye sustancialmente.

Si los consumidores de drogas simplemente enjuagaran sus jeringas después de usarlas, Page explicó, "Podríamos reducir la transmisión simplemente porque hay menos virus en las jeringas que son el vector de transmisión".

Y esto conduce a uno de los objetivos de Page: una vacuna contra la hepatitis C que podría usarse junto con las terapias existentes. Un ensayo clínico para una versión de una vacuna acaba de terminar en Nuevo México, y tiene esperanzas.

"La vacuna es una vacuna de células T, está destinada a ayudar a las personas a eliminar el virus", dijo Page. "Está destinado a inducir la respuesta inmune que sabemos que está asociada con el aclaramiento espontáneo".

Debido al alto costo de las terapias actuales para curar la hepatitis C, una vacuna ayudaría en el tratamiento, además de prevenir que el virus se propague a usuarios de drogas no infectados, dijo Page.

"Nuestra gran conclusión es que si una vacuna induce una viremia baja, que imita lo que vemos con la reinfección, podemos reducir la transmisión", explicó.

Page reconoce que los datos de las simulaciones deben confirmarse en el campo, pero eso no quita la amplitud y el impacto de esta publicación.

"Creo que una de las fortalezas de este estudio es que el modelo utilizó datos reales del laboratorio, de personas, de tantas fuentes", dijo. "Fue brillante. Es realmente genial, y estoy muy contento".

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