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Por Yamhilette Licon-Muñoz

¿Puede un micronutriente esencial causar cáncer?

Los científicos estudian cómo la ingesta de hierro afecta la salud

El hierro es un nutriente esencial que nuestro cuerpo necesita para procesos normales, como la formación de glóbulos rojos.

La falta de hierro en nuestra dieta puede provocar anemia, una afección médica muy común. De hecho, es tan común que la mayoría de los estudios sobre el hierro en el sector de la salud pública se relacionaron históricamente con la deficiencia de hierro.

Pero ahora sabemos que tener demasiado mucho más el hierro en su sistema es un factor de riesgo de cáncer, incluido el cáncer colorrectal, y existe una creciente evidencia de que las carnes rojas y procesadas ricas en hierro están asociadas con la carcinogénesis. Mientras tanto, la Sociedad Estadounidense del Cáncer enumera el cáncer colorrectal como la tercera causa más común de muerte relacionada con el cáncer en los Estados Unidos.

Lo que plantea la pregunta: ¿Debemos evitar la carne roja?

"Se trata de equilibrio", dice Xiang Xue, PhD, profesor asistente en el Departamento de Bioquímica y Biología Molecular de la UNM. "Todo el mundo necesita hierro en su dieta, pero con moderación".

El laboratorio de Xue estudia los mecanismos moleculares que subyacen a la enfermedad inflamatoria intestinal y el cáncer colorrectal.

"Las dos condiciones están conectadas", explica. "Un paciente con enfermedad inflamatoria intestinal tiene un alto riesgo de contraer cáncer colorrectal".

El laboratorio de Xue utiliza líneas celulares, modelos animales, tejidos de pacientes y enfoques moleculares y bioquímicos para comprender el vínculo entre la homeostasis de nutrientes, la inflamación y el cáncer. En particular, quiere descifrar los diferentes roles del hierro.

La investigación actual sugiere que el metabolismo del hierro está involucrado en el crecimiento tumoral. Eso puede deberse a que las células cancerosas adicto planchar, dice Xue.

"El hierro puede estar involucrado en todos los signos distintivos del cáncer", dice, "pero los mecanismos moleculares involucrados no se comprenden completamente". Comprender esos mecanismos es el principal objetivo de su investigación.

Xue recibió su doctorado en farmacología y toxicología de la Academia de Ciencias de China. Su interés por el cáncer de colon comenzó con su trabajo postdoctoral en la Universidad de Michigan.

"Mi doctorado fue en toxicología, pero siempre me interesó el cáncer", dice, "por eso solicité postdoctorado que estudiaba biología del cáncer, y así fue como llegué a los Estados Unidos".

Desde que se unió al Departamento de Bioquímica y Biología Molecular de la UNM el año pasado, ya ha reunido un gran equipo de investigación, que incluye un becario postdoctoral, dos estudiantes graduados y varios estudiantes universitarios. Actualmente está buscando más estudiantes graduados para unirse a su equipo.

Mientras tanto, dice Xue, la transición de la nevada Michigan a la soleada Albuquerque ha sido suave. "El clima es muy agradable aquí", dice.

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