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Por Michael Haederle

Una oportunidad para bloquear la adicción

Investigadores de la UNM trabajan para crear una vacuna opioide

Es posible que haya nueva ayuda en el horizonte para ayudar a las personas que luchan con el trastorno por consumo de opioides a superar su enfermedad.

Con la ayuda de una subvención de 250,000 dólares de los Institutos Nacionales de Salud, investigadores de la Universidad de Nuevo México están desarrollando una vacuna que impediría que los opioides actúen en el cerebro, un tratamiento que podría desempeñar un papel clave en la superación de la adicción.

Kathryn Frietze, PhD, profesora asistente en el Departamento de Genética Molecular y Microbiología de la UNM y académica de KL2 en el Centro de Ciencias Clínicas y Traslacionales, planea unir moléculas de diferentes fármacos opioides, como hidrocodona u oxicodona, a la superficie de un virus inofensivo partícula (una derivada de virus que infectan bacterias).

Las partículas, VLP para abreviar, son virus a los que se les extraen los genomas, dejando solo su capa proteica externa. Al carecer de un genoma, no pueden reproducirse, pero el sistema inmunológico del cuerpo aún los reconoce como invasores extraños y fabrica anticuerpos para atacarlos y las drogas adheridas a su superficie.

Si el método funciona según lo planeado, los anticuerpos estarían preparados para atacar un opioide similar ingerido o inyectado en el cuerpo, bloqueando que el fármaco llegue a los receptores de opioides en el cerebro, evitando así el efecto esperado.

"Otros investigadores han tomado medicamentos opioides y han intentado generar respuestas inmunitarias a ellos uniéndolos a proteínas como el toxoide tetánico", dice Fritze. Pero esos métodos requieren múltiples inyecciones y no duran mucho, dice.

Frietze espera que el método que está desarrollando junto con su colega Bryce Chackerian, PhD, requiera solo una única inoculación y produzca una respuesta inmune más fuerte y duradera.

La química Naomi Lee, investigadora de la Universidad del Norte de Arizona, está colaborando con la pareja para modificar varias moléculas de opioides para que puedan unirse a la superficie de las VLP, dice Frietze. Lee se centra en la hidrocodona, la oxicodona y la hidromorfona, dice Frietze, pero las investigaciones futuras también podrían incluir el fentanilo y la heroína.

Reducir los efectos intoxicantes de una droga opioide en el cerebro "no sería un tratamiento independiente", dice Frietze, pero podría usarse junto con asesoramiento y quizás otras formas de tratamiento asistido por medicamentos para ayudar a las personas a dejar de consumir y mantenerse limpias.

Una ventaja potencial de una vacuna sobre otros tratamientos es que es posible que solo necesite administrarse unas pocas veces y podría generar una respuesta inmune sólida que podría permanecer activa en el cuerpo durante un período de meses.

Además, dice Frietze, las vacunas de este tipo son relativamente económicas de fabricar y no requieren refrigeración para mantenerlas estables, lo que podría ser beneficioso en un país en desarrollo, por ejemplo.

En esta primera fase de la investigación de un año, Frietze espera probar la fuerza, la velocidad y la duración de la respuesta inmune en ratones. Los estudios futuros evaluarán la eficacia de la vacuna para impedir que los opioides lleguen al cerebro.

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