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By Chris Ramírez

De la investigación a la práctica clínica: aplicación de las lecciones aprendidas de un largo estudio sobre la COVID

Después de casi tres años de estudiar los efectos del “COVID prolongado”, una variedad de síntomas que persisten después de una infección por SARS-CoV-2, los médicos de la Universidad de Nuevo México están utilizando los resultados de la investigación para mejorar los planes de tratamiento para los pacientes. 

A finales de 2021, la UNM se unió a dos grandes estudios nacionales de pacientes a través de la iniciativa RECOVER (Researching COVID to Enhance Recovery), financiada por los Institutos Nacionales de Salud (NIH). Según la co-investigadora principal (PI) del estudio RECOVER de la UNM, Michelle Harkins, MD, jefa de la división de medicina pulmonar, de cuidados intensivos y del sueño de la Facultad de Medicina de la UNM, los NIH han invertido alrededor de mil millones de dólares en identificar y comprender a Long COVID-XNUMX.

Harkins afirmó que el programa RECOVER ha inscrito a 12,599 adultos y 14,131 niños en la investigación. En este momento, Nuevo México ha inscrito a 148 adultos, de los cuales aproximadamente el 42 % se identifican como hispanos o chicanos y 79 pacientes pediátricos, de los cuales aproximadamente el 50 % se identifican como hispanos o chicanos. 

Michelle Harkins, MD
“Tener un grupo diverso es importante para la investigación. Cuando nos fijamos en qué grupos demográficos fueron los más afectados en todo el país, los afroamericanos, los hispanos y los nativos americanos se vieron afectados de manera desproporcionada”.
- Michelle Harkins, MD, Jefe de División de Medicina Pulmonar, Cuidados Intensivos y del Sueño, Facultad de Medicina de la UNM

Matt Kadish, MD, profesor asistente de pediatría general en la Facultad de Medicina de la UNM también es codirector principal del estudio RECOVER, que se centra en pacientes pediátricos. Según Kadish, es importante inscribir a niños y adolescentes porque este grupo puede presentar síntomas que no son necesariamente comunes en los adultos. 

Matt Kadish, MD

“Los niños y adolescentes no son inmunes al COVID prolongado y, en muchos sentidos, los pacientes pediátricos pueden ser más complejos. Por ejemplo, si un preadolescente en edad de escuela secundaria muestra signos de abstinencia, cambios de humor y ansiedad, debemos examinar realmente: ¿son estos síntomas atribuibles a Long COVID? ¿O estos síntomas son comunes a los cambios hormonales que ocurren durante la pubertad?

- Matt Kadish, MD, Profesor asistente de Pediatría General, Facultad de Medicina de la UNM

Los estudios incluyen la revisión de registros médicos y exámenes de diagnóstico para comprender mejor cómo las personas experimentan síntomas duraderos después de un diagnóstico de COVID y comprender las causas biológicas detrás de esto. 

Según Harkins, un síntoma común de COVID prolongado en adultos es el malestar post-esfuerzo, lo que significa que las actividades pequeñas pueden generar fatiga y agotamiento que pueden durar días o semanas. En muchos casos, los investigadores han encontrado daños reales en el tejido muscular. Los pacientes también han informado fatiga severa y crónica incluso sin actividades previas. Y otro síntoma común incluye deterioro de la función cognitiva, incluida confusión mental y falta de atención. En algunos casos, los síntomas de depresión o TDAH se han exacerbado después de la COVID. 

"Hemos escuchado a ejecutivos de empresas que funcionaban a un nivel muy alto antes de COVID, que ahora dicen que su incapacidad para concentrarse ha dañado seriamente sus carreras", explicó Harkins. "Y hemos escuchado de corredores de maratón y atletas a quienes ahora les resulta difícil jugar con sus hijos". 

Harkins y Kadish creen que los síntomas prolongados de COVID han aumentado los problemas de salud conductual con más casos de ataques de pánico, depresión y ansiedad. Ese ejecutivo de negocios que se destacó en el trabajo y en general había tenido seguridad financiera ahora puede correr el riesgo de perder su trabajo y enfrentar consecuencias financieras negativas. Y ese maratonista que solía correr como válvula de escape para su salud mental ahora puede verse confinado a estar sentado o acostado. Los cambios drásticos en los estilos de vida han pasado factura a muchas personas y han provocado nuevos problemas de salud conductual.  

Aplicación de los resultados de la investigación a la práctica clínica

Ya en el verano de 2020, los pacientes del Sistema de Salud de la UNM que alguna vez habían sido hospitalizados con COVID, y algunos que habían sido infectados, pero que no requirieron hospitalización, informaron sentimientos de fatiga extrema a sus médicos de atención primaria. Poco después, el Hospital UNM instaló una clínica dedicada a la atención de estos pacientes. 

"Muchos de estos pacientes estaban preocupados de que no les creyeran por los síntomas que informaban", dijo Alisha Parada, MD, co-PI del estudio RECOVER de la UNM y directora médica de la clínica Long COVID en el Hospital de la UNM. “Estas personas se sintieron estigmatizadas. Sus propias familias no les creían”.

Muchos de los inscritos en el estudio RECOVER llegaron a través de la clínica de Parada. Esto ha permitido a Parada y al equipo utilizar los datos de estos pacientes para analizarlos y compararlos con otros en todo el país y diseñar un plan de tratamiento para cada uno. 

 

Alisha Parada, MD

“Los descubrimientos sobre Long COVID han sido increíblemente valiosos para la medicina, pero para mis pacientes, han creado validación. Les he creído desde el principio. Sabían lo que sentían en sus cuerpos. Ahora hay ciencia que demuestra que los síntomas prolongados de COVID son reales. Creo que mis pacientes estaban ansiosos por unirse al estudio RECOVER porque las personas quieren sentir que pueden contribuir a algo valioso después de sentirse devaluadas durante tanto tiempo”.

- Alisha Parada, MD, Director Médico de la Clínica Long COVID, Hospital UNM

Con más información y datos disponibles a través del estudio RECOVER, Parada puede ayudar a los pacientes que acuden a la clínica Long COVID de tres maneras. Ella dice que comienza estableciendo metas. 

"Cada paciente tiene objetivos diferentes", dijo Parada. "Mi trabajo es escuchar lo que esa persona necesita y quiere para que podamos trabajar hacia ese objetivo". 

Next Parada determina qué síntomas experimenta un paciente para crear un plan de manejo. Parada evalúa los medicamentos actuales, los problemas de salud pasados ​​y actuales, y trabaja con cada paciente para determinar un curso de acción apropiado para tratar de disminuir los síntomas.

Y finalmente, Parada derivará a los pacientes a otros especialistas, que podrían ser otras áreas de la medicina, incluidas la salud conductual, la neurología, la neumología e incluso la cardiología.  

“Los planes de tratamiento suelen ser multidisciplinarios y siempre individualizados; no existe una solución única para todos”, afirmó Parada. "Pero comienza con escuchar y creer lo que mi paciente me dice".

El trabajo continúa

En enero de 2024, el senador Bernie Sanders (I-VT) invitó a Harkins a testificar ante el Comité de Salud, Educación, Trabajo y Pensiones (HELP) del Senado de EE. UU. para abordar la investigación de Long COVID. Harkins dijo que aprovechó esa oportunidad a nivel nacional para defender cinco prioridades. 

Principales prioridades de COVID a largo plazo

  • Ingrese al Proyecto ECHO modelo a nivel nacional para identificar y tratar el COVID prolongado. Al aprovechar el poder de las comunidades virtuales durante una sesión de ECHO, las personas que viven en zonas remotas o rurales tienen mayores posibilidades de acceder a la atención.
  • Más financiación para la investigación de Long COVID.
  • Legislación que permitiría acceder más fácilmente a la atención de COVID prolongado.
  • Financiamiento para más redes de ensayos clínicos.
  • Construir una infraestructura para tratar el COVID prolongado, incluido un centro de investigación nacional para el COVID prolongado.

“Existen muy pocas clínicas Long COVID en todo el país”, dijo Harkins al comité del Senado de Estados Unidos. “Si existen, se encuentran en centros académicos más grandes de las grandes ciudades. En Nuevo México, por ejemplo, tenemos una clínica Long COVID en la UNM. Lo que necesitamos son clínicas multidisciplinarias para abordar la gran cantidad de complejos de síntomas que enfrentan estos pacientes. Necesitamos que un neumólogo, un cardiólogo, un neurólogo o psicólogo, fisioterapeuta, terapia ocupacional y del habla, y trabajadores sociales estén en un solo lugar, para que los pacientes puedan ser atendidos por quien necesiten”.

Parada está de acuerdo. Al reconocer que es un “ejército de uno” en la clínica Long COVID del Hospital UNM, Parada dijo que la demanda de este tipo de atención médica excede con creces la capacidad actual. 

“En los próximos cinco años, necesitamos identificar objetivos de tratamiento y tener datos disponibles que muestren la eficacia de los tratamientos. Así es como marcaremos una diferencia positiva en la vida de los pacientes y necesitaremos ayuda para lograrlo”, afirmó Harkins.

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