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Por Cindi Meche y Melody Wells

Mes de concientización sobre la salud mental: Abogando por la salud mental de bebés y niños

Un graduado de la Universidad de Nuevo México ahora lidera la defensa de la salud pública en todo el país, centrándose en la salud mental de bebés y niños. Ella dice que fue su tiempo en la UNM lo que lanzó e inspiró su carrera.

“Le digo a la gente que soy la voz de los bebés”, dice Sherri Alderman, MD, MPH, quien ha ayudado a moldear las vidas de generaciones de jóvenes como pediatra especializada en salud mental infantil.

Al contrario de lo que pueda parecer, la salud mental infantil no se centra en dar a los bebés un diagnóstico como depresión o ansiedad. En cambio, la salud mental infantil trata del bienestar integral de los bebés y niños pequeños en el contexto del bienestar de sus cuidadores.
Observamos la salud mental infantil imaginando la vida desde la perspectiva del bebé. Su entorno más cercano es la familia, los cuidadores, la comunidad que les rodea. Entonces, la vida de esas personas tiene un gran impacto en la salud mental de los bebés.
- Sherri Alderman, MD, MPH, Alumnos de la UNM

"Analizamos la salud mental infantil imaginando la vida desde la perspectiva del bebé", dice Alderman. “Su entorno más cercano es la familia, los cuidadores, la comunidad que los rodea. Por eso, la vida de esas personas tiene un gran impacto en la salud mental de los bebés”.

Como explica Alderman, quien recibió su Maestría en Salud Pública de la UNM en 2000, para realmente brindarles a los niños el mejor comienzo en la vida, también debemos brindar atención a los adultos en sus vidas.

Fueron sus experiencias en la UNM las que llevaron a Alderman a considerarse una especialista en salud mental infantil. Completó su residencia pediátrica en el Hospital de la UNM y, en 2006, participó en la cohorte inaugural de una capacitación interdisciplinaria intensiva de dos años en salud mental infantil en el Centro para Discapacidades del Desarrollo de la UNM. Dirigido por Jacqui Van Horn, MPH, DSIII, IMH-E y Deborah Harris, LISW, IMH-E, el programa pionero reunió a estudiantes y residentes de la UNM de campos "que generalmente están muy aislados", dice Alderman. Médicos, doulas, enfermeras y educadores de la primera infancia se unieron al grupo para aprender unos de otros y de expertos reconocidos a nivel nacional en salud mental infantil.

“Reflejó cómo es profesionalmente la fuerza laboral de salud mental infantil”, dice Alderman.

Destacó que el programa que ofrecía la UNM era único y poco común.

"Hasta el día de hoy, la salud mental infantil todavía no está realmente presente en la educación médica y, en su mayor parte, no está presente en los programas de residencia y capacitación pediátrica". Alderman dice que es una situación que refleja la naturaleza aislada de los modelos médicos occidentales y cómo Estados Unidos ve la salud en su conjunto, algo que ella trabaja para cambiar.

Alderman, que ahora vive en Portland, Oregon, desempeña una variedad de funciones de defensa local y nacional en la esfera de las políticas públicas. Ella está ayudando a crear y aprobar leyes que mejorarán las vidas de los padres, los familiares, los proveedores de cuidado infantil y la sociedad en su conjunto, para brindarles a los bebés el mejor comienzo posible.

"Tengo un interés especial en los derechos del niño", dice Alderman, que forma parte de una coalición que trabaja para lograr que Estados Unidos ratifique la Convención sobre los Derechos del Niño. Estados Unidos es el único miembro de las Naciones Unidas que aún no ha ratificado la Convención. Durante los próximos años, ella y la coalición están desarrollando un conjunto de herramientas que ayudará a los estados individuales a ratificar o adoptar la Convención independientemente del gobierno federal.

“La Convención sobre los Derechos del Niño es un documento fenomenal. Es inherentemente transcultural porque fue elaborado por expertos de todo el mundo. En él, los padres son mencionados 14 veces. Por lo tanto, también reconoce que para hacer realidad los derechos del niño, también se deben hacer realidad los derechos de los padres”, dice Alderman.

En Estados Unidos, “en la cultura dominante, hay una falta de valor que se les da a los niños como niños - no como [los futuros trabajadores que financiarán] mi futuro cheque de seguridad social, sino como niños - el valor que dan a la sociedad, el deleite y la esperanza que traen”, dice. Alderman dice que esta actitud se refleja en la falta de licencia parental remunerada y licencia médica exigidas por el gobierno federal, que existen en otros países de altos ingresos. "Un resultado de este [estado de ánimo] es que la cultura dominante tampoco valora la paternidad ni a los padres".

En salud pública, se entiende ampliamente que hasta el 80% de los resultados de salud de una persona se ven afectados por factores como su entorno físico, el acceso a los alimentos, el agua y el aire limpios, el acceso a la recreación y la seguridad, conocidos como los determinantes sociales de la salud. Las políticas que afectan los determinantes sociales de la salud de una familia también afectan la salud mental infantil.

Como dice Alderman: "Están sucediendo muchas cosas en el mundo [de los cuidadores] que están afectando su capacidad para tomar ciertas decisiones y las opciones que tienen". Para cuidar bien a los niños, a veces los adultos también necesitan ayuda. "Muchos de nosotros no estamos tan indefensos como un bebé", dice Alderman, "pero en muchos sentidos hay cosas sobre las que no tenemos absolutamente ningún control como individuos, pero la sociedad puede hacer cambios cuando se realiza la promoción adecuada".

Salud Materno Infantil en la UNM

Si está interesado en el tipo de trabajo que realizó Alderman, la Facultad de Salud de la Población de la UNM ofrece un Programa de Salud Materna e Infantil (SMI) como parte de estudios de pregrado y posgrado, así como un certificado. Este programa tiene como objetivo proporcionar una comprensión especializada de SMI y cómo aplicarla en el campo como profesional o investigador. Los estudiantes adquieren habilidades relacionadas con la salud y el bienestar de las mujeres, los niños y las familias, así como habilidades de liderazgo, enfoques interdisciplinarios y técnicas de prevención y promoción de ayuda.
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