José Graciano en su cama de hospital, recuperándose de COVID
Por Michael Haederle

Libre para respirar

Cómo un equipo de cuidados intensivos de la UNM luchó por el doble trasplante de pulmón de un paciente con COVID

En marzo de 12, 2022, José Graciano salió de la anestesia luego de una cirugía de trasplante de pulmón de cinco horas en el Centro Médico St. Joseph en Phoenix. Miró hacia abajo para ver la incisión en forma de concha recién suturada que se extendía a lo largo de la parte superior del pecho.

Y por primera vez en casi siete meses, podía respirar libremente.

“Me sentí normal”, dice. "Se sintió bien."

Su calvario médico había comenzado en un hospital de Colorado con un diagnóstico de COVID-19. Los médicos predijeron que moriría debido a las graves cicatrices en los pulmones. Pero su fortuna mejoró dramáticamente cuando fue transferido al Hospital de la Universidad de Nuevo México, donde un equipo de cuidados intensivos lo fortaleció lo suficiente como para someterse al trasplante.

“Estábamos convencidos de que iba a recibir esto”, dice Maria Kelly, la enfermera practicante de cuidados intensivos que se negó a renunciar a Graciano y luchó para que lo admitieran en UNMH.

“Solo necesitábamos una victoria”.


José y Anita, su esposa durante 21 años, se conocieron cuando eran estudiantes en la preparatoria Santa Fe. Tuvieron cinco hijos juntos y se establecieron en Farmington, NM, donde Anita administraba un restaurante y José pasaba semanas fuera de casa trabajando en los campos petroleros.

En agosto de 2021, tenía su base en Greeley, Colorado, con un equipo que estaba tapando pozos de petróleo que no producían cuando comenzó a tener problemas para respirar. (Diagnosticado con diabetes tipo II, había estado esperando el consejo de su endocrinólogo sobre si debía vacunarse contra el COVID).

Cuando ingresó en el Centro Médico del Norte de Colorado, su nivel de saturación de oxígeno era del 71 % (lo normal es del 95 % o más) y dio positivo por SARS-CoV-2. “Recuerdo que me decían que si empeoraba tendrían que entubarme”, dice. “Les dije que no quiero hacer eso. Y luego eso es todo lo que recuerdo. Me desperté cinco meses después y todavía estaba allí”.

Mientras José yacía en un coma inducido médicamente con un ventilador, Anita y el padre de José se turnaron para mantener una vigilia junto a su cama. Junto con los sedantes le habían administrado un medicamento paralizante para evitar movimientos involuntarios.

Los médicos no fueron alentadores, dice Anita. “Dijeron: 'Él no se va a recuperar de esto. Ha estado paralizado demasiado tiempo.

Con la noticia desalentadora, estaba lista para dejarlo ir. “Simplemente me paré sobre su cuerpo y agradecí a Dios por los 21 años que me dio con él”, dice ella. “Él nos dio una buena vida. Trabajó muy duro para mantenernos”.

Pero a la mañana siguiente recibió una llamada del médico de José. “Ella dijo: 'No te emociones, pero algo pasó, lo sacamos del paralítico. Ha estado fuera desde las 7 en punto de esta mañana. Dije: 'Es Dios, está haciendo que suceda un milagro'.

Tomó dos semanas liberarlo por completo de la parálisis y luego desarrolló neumonía. Cerca de la marca de los dos meses, los médicos tenían más malas noticias. “Me dijeron que tenía muerte cerebral, que no había actividad”, dice Anita. “Dijeron: 'De verdad, no hay nada más que podamos hacer'. Era como la tercera vez que decían eso”.

Confundiendo un Sharpie con un marcador de borrado en seco, garabateó un mensaje puntiagudo en la ventana de su habitación del hospital: "No se permiten conversaciones negativas en esta habitación".

Contra todo pronóstico, José siguió recuperándose mientras le retiraban los medicamentos sedantes y estaba completamente despierto después de tres meses en el hospital. “Todos los días mostró una mejoría”, dice ella.

Para José fue como si tres meses de su vida hubieran desaparecido. “Mi primer recuerdo fue antes de regresar a Nuevo México”, dice. “Entró el médico y me dijo: 'Tienes dos opciones. Puedes irte a casa con este ventilador y esperar hasta que mueras, o puedes quedarte aquí y simplemente morir en el hospital. Pero no podemos ayudarte. Tus pulmones están bastante dañados. Están secos, no sirven'”.

El médico entró y me dijo: 'Tienes dos opciones. Puedes irte a casa con este ventilador y esperar hasta que mueras, o puedes quedarte aquí y simplemente morir en el hospital.
- José Graciano

Un trasplante de pulmón sería la única alternativa, pero un hospital afiliado en Tucson le negó la admisión a su programa de trasplante porque no había recibido una vacuna contra el COVID.

A mediados de enero de 2022, José fue trasladado en avión a un centro de cuidados intensivos en Albuquerque. El plan era que Anita aprendiera a mantener un ventilador para poder enviarlo a su casa en Farmington, donde nunca respiraría sin ayuda y probablemente sucumbiría a su enfermedad.


Dio la casualidad de que la enfermera practicante de UNMH, Maria Kelly, también codirigió el equipo de cuidados intensivos en el centro de cuidados intensivos. Al revisar el papeleo del nuevo paciente, “Algo parecía como, '¿Por qué esta persona de 43 años no es candidata para un trasplante? No tenía sentido para mí”.

Debido a que los ventiladores del centro de atención no eran tan potentes como los que se usan en los hospitales, José se enfermó más y requirió una transferencia a la UNMH para estabilizar sus niveles de dióxido de carbono. “Eso cuando conocí a Anita y hablamos más sobre su historia”, dice Kelly. Al enterarse de que no había podido visitar a su endocrinólogo porque había estado trabajando fuera del estado, “me apasionó mucho más que lo vieran”.

José regresó al centro de atención, mientras que Kelly presionó a los médicos de la UNM para que lo admitieran en el hospital y, al poco tiempo, lo transfirieron a la Unidad de Cuidados Intensivos Cardiotorácicos.

El especialista en cuidados intensivos Isaac Tawil, MD, profesor del Departamento de Medicina de Emergencia y director médico de New Mexico Donor Services, la organización estatal de obtención de órganos, supervisó la atención de José.

"Era obvio que se trataba de alguien que tenía algunas opciones tal vez prematuramente cerradas y si podíamos ponerlo en forma desde una perspectiva de rehabilitación, podríamos comenzar a tener conversaciones sobre un posible trasplante con varios centros de trasplante", dice.

Los médicos de la UNM habían tenido éxito anteriormente al derivar pacientes con cicatrices en los pulmones por COVID al equipo de trasplantes de St. Joseph, dice Tawil. “Sabíamos las cosas que están buscando. Necesitábamos demostrar que estaba despierto, alerta y capaz de mantener conversaciones. Necesitaba demostrar que tenía potencial de rehabilitación”.

En la ecuación del trasplante, un punto a favor de José fue que solo un sistema de órganos, sus pulmones, se vio afectado. “Insuficiencia de un solo órgano en un sistema en un hombre joven que antes estaba sano: debe recibir esa inyección”, dice Tawil. Le da crédito a los terapeutas físicos y ocupacionales del hospital que, en el transcurso de seis semanas, sacaron a José de la cama y caminaron por la UCI mientras estaba conectado a su ventilador.

Al principio, incluso el más mínimo esfuerzo era agotador después de pasar tantos meses confinado en una cama de hospital. “Me hicieron levantarme todas las mañanas caminando por la unidad, tratando de hacerme más fuerte para el trasplante”, dice José. “Fue difícil porque cada vez que me ponía de pie sentía que mis huesos se iban a romper”.

Pero José estaba decidido. “Sabía que mi hijo estaba en su último año de secundaria y quería estar allí para su graduación para verlo caminar”, dice. “Y sabía que tenía un nieto que me estaba esperando. Pensé: 'Tienes que dejar de sentir lástima por ti mismo y luchar'”.

Kelly, quien lo revisaba regularmente en la UCI, dice que tenía que caminar 100 pies por día. “Los terapeutas trabajarían duro con él todos los días”, dice ella. “Establecerían metas semanales en papel hasta que cumpliera con los criterios de trasplante”.


El 22 de febrero de 2022, José fue dado de alta y trasladado a Phoenix en una ambulancia aérea. Sus cuidadores de la UNMH, aún de luto por la pérdida de tantos pacientes durante la pandemia de COVID, lo calificaron como un triunfo. “Le dije a Anita: 'Necesitábamos esto tanto como tú'”, dice Kelly.

En Phoenix, un juego de pulmones estuvo disponible dos semanas y media más tarde, y José salió airoso de la operación. Él y Anita pasaron seis meses viviendo en un departamento cerca del hospital antes de regresar a Nuevo México durante el verano. Sigue tomando 2 medicamentos para evitar el rechazo de órganos, pero está recuperando fuerzas y espera volver a trabajar.

La terrible experiencia le ha dado a José una nueva perspectiva. “Necesitamos reducir la velocidad en la vida”, dice. “Yo era todo sobre trabajo, trabajo, trabajo. Acabo de aprender a reducir la velocidad y dedicar más tiempo a la familia. Deberíamos pasar más tiempo con las personas que amamos y apreciarlas y estar agradecidos”.

Su nueva gratitud se extiende para incluir al equipo de UNM Hospital.

“Gracias a toda la gente de la UNM, a toda la gente que me impulsó”, dice. “Obtienes una nueva perspectiva de la vida cuando pasas por algo como lo que pasamos nosotros. Aprendes a apreciar más la vida”.

Categorías: Salud, Noticias que puedes usar, Noticias destacadas