Neurocirujanos practicando cirugía
Por Michael Haederle

Aprendiz superdotado

La estudiante de Medicina de la UNM Samantha Varela tiene la vista puesta en una carrera en neurocirugía

Al crecer en Radium Springs, NM, Hija de inmigrantes mexicanos, Samantha Varela fijó su mirada en la carrera de medicina mientras estaba en la escuela secundaria.

“Me interesé en la medicina cuando mi hermana falleció y mi abuelo contrajo cáncer justo cuando me preparaba para ir a la universidad”, dice. “Tuve que ayudar a mi familia a llevar a mi abuelo a sus citas”. Traduciendo en su nombre, fue testigo de la cálida relación que desarrolló con su oncólogo.

“Eso fue lo que me llevó a la medicina”, dice Varela, estudiante de cuarto año de la Facultad de Medicina de la Universidad de Nuevo México, quien recientemente fue seleccionado para tres subinternados competitivos de neurocirugía en la UNM, la Clínica Mayo en Scottsdale, Arizona, y Universidad Stanford.

Hay muy pocas neurocirujanas hispanas en los EE. UU., dice Christian Bowers, MD, profesora asociada en el Departamento de Neurocirugía de la UNM, quien fue la mentora de Varela en su rotación de neurocirugía y la describe como una de las mejores perspectivas de residencia en neurocirugía del país.

“Ella va a romper el techo de cristal”, dice. “Ella es tranquila y humilde pero confiada. Aprende rápido, trabaja muy duro y es increíblemente dedicada: todas las cualidades que desea en alguien que se va a dedicar a la neurocirugía”.

Varela mostró una racha decidida desde temprana edad.

Con seis hijos que alimentar, su padre, techador, y su madre, ama de casa, luchaban para llegar a fin de mes, por lo que tomó un trabajo en una tienda de alimentos y ha sido financieramente independiente de su familia desde que tenía 16 años.

Varela ganó una beca de pregrado para asistir a la Universidad Estatal de Nuevo México, donde trabajó en un laboratorio de química orgánica, se especializó en genética y biología y se graduó un año antes.

Varela comenzó en la Facultad de Medicina -nuevamente con una beca completa-, pero antes de terminar su primer año, la pandemia de COVID-19 obligó a los estudiantes de medicina a aprender desde casa. “Fue difícil, ya que nuestra experiencia clínica se eliminó”, dice ella. “No podíamos seguir diferentes especialidades”. Pero había un resquicio de esperanza: “Podría estudiar mucho más estando en mi propio capullo”.

“Terminé siguiendo al Dr. Bowers al final de mi segundo año en la facultad de medicina”, dice. “Fue entonces cuando me enamoré de la neurocirugía. Lo que más me atrajo fue la relación que tienen con sus pacientes. Me encanta ese aspecto”.

Completó su rotación de cirugía de tercer año con honores, lo que ayudó cuando solicitó una pasantía secundaria de neurocirugía de un mes con el equipo de Neurocirugía de la UNM.

“Se supone que debes actuar como un residente y cuidar a los pacientes”, dice ella. "Me encantó. El español es mi primer idioma, por lo que realmente me importa hablar español con los pacientes aquí. Eso fue asombroso."

Durante su período recientemente completado en Mayo Clinic, Varela se encontró con una población de pacientes más privilegiada. “La mayoría de los pacientes allí son ricos”, dice ella. “Me hizo extrañar mucho a la UNM. Aquí, todos los pacientes son tratados por igual, sin importar su estado financiero”.

Aunque le gustaría quedarse en la UNM, en este momento está ocupada completando solicitudes para 50 programas de residencia en neurocirugía. Las entrevistas seguirán este otoño y los estudiantes de medicina que se gradúan sabrán dónde servirán sus residencias el próximo 17 de marzo en el Día del Partido.

Varela ya tiene la vista puesta en lo que espera lograr en su carrera. “Espero que algún día pueda ayudar a otras personas que son minorías como yo a postularse a especialidades competitivas que parecen estar fuera de su alcance”, dice ella.

Su sueño es regresar a Nuevo México para practicar.

 

Samantha Varela, MS IV
Muchos de nuestros pacientes están desatendidos. Vengo de ese entorno y es importante para mí retribuir. Quiero quedarme aquí para brindar la mejor atención.
- samantha varela, EM IV

“Los pacientes aquí están tan necesitados que no tienen otro lugar a donde ir”, dice ella. “Muchos de nuestros pacientes están desatendidos. Vengo de ese entorno y es importante para mí retribuir. Quiero quedarme aquí para brindar la mejor atención. Quiero quedarme aquí porque quiero mejorar la salud de Nuevo México”.

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