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Una puesta de sol brumosa
Por Cindy Foster

Neblina poco saludable

Investigador de UNM explica cómo el humo de los incendios forestales puede dañar sus pulmones

Aviso: la bruma de los incendios forestales occidentales de este verano ha creado días en los que el paisaje ha adquirido una dimensión de ciencia ficción, y ese humo que llena los cielos de Nuevo México viene con materiales tóxicos que pueden afectar incluso a personas sanas, según Matt Campen, PhD, profesor de Ciencias Farmacéuticas en el UNM College. de Farmacia.

"La gente generalmente no aprecia los efectos inmediatos y a largo plazo de respirar el humo de los incendios forestales", dice. "El tipo de clima que hemos visto algunos días este verano definitivamente puede llevar a que incluso las personas sanas desarrollen síntomas como congestión del pecho y constricción de las vías respiratorias".

Varias variables entran en juego cuando el humo viaja las distancias que los habitantes de Nuevo México han visto durante los incendios forestales de este verano, dice. El aire la mayoría de los días con neblina significativa se calificó como una advertencia "amarilla", que exige que las personas sensibles se queden adentro. Varios días, sin embargo, fueron señalados como "Rojo", donde el aire se considera insalubre para todos.

“No sabemos todo acerca de esas partículas, pero sí sabemos que no se trata solo del humo de los bosques en llamas, sino también de las estructuras y los automóviles que se queman”, dice Campen. "Estas partículas han viajado por todo el país y han estado expuestas a la luz solar, que sabemos que puede cambiar la química de las partículas de formas que aún no comprendemos".

Los días insalubres pueden afectar incluso a las personas que normalmente no experimentan dificultades respiratorias y las personas pueden reaccionar a la exposición al humo de leña durante más de una semana después del evento, dice Campen.

“Ya es bastante difícil para los pulmones mantenerse limpios cuando uno está sano”, dice. “En estos días, incluso las personas sanas pueden tener más mucosidad y tos. Si ya tiene asma o EPOC, es muy probable que el aire provoque un ataque de asma o una exacerbación ".

Cuando el aire ingresa a los pulmones, atraviesa un laberinto de tubos cada vez más pequeños hasta que llega a pequeños sacos llamados alvéolos. Las células que recubren estos sacos son responsables de intercambiar oxígeno y dióxido de carbono dentro del cuerpo. Son muy pequeños, pero los pulmones contienen cientos de millones de ellos.

 “Sus pulmones tienen una superficie muy alta debido a todos los diminutos sacos alveolares dentro de ellos”, dice Campen.

Si uno pudiera aplanar esa área de superficie, revelaría un área de superficie pulmonar del tamaño de una cancha de tenis, dice.

“La superficie es enorme, y luego imagina que todo el polvo de este humo se asienta sobre esas superficies”, dice.

El trabajo de limpiar el área de los pulmones se deja en manos células especializadas llamadas macrófagos, que identifican y destruyen los patógenos, pero no están acostumbrados a combatir la fuerte avalancha de toxinas que el humo de la madera puede traer a los pulmones, según Campen.  

“Es como tener un cuarto de taza de macrófagos para esparcir y limpiar esa cancha de tenis”, dice.

A largo plazo, la contaminación puede afectar a los pulmones de varias formas. Y Campen no ve que la amenaza disminuya pronto.

 “Creo que durante cinco a 10 años podemos esperar que ocurran más y más incendios forestales. Lo que estamos viendo ahora no es el final de la historia ”, dice.

“Ni siquiera tienes que poner el cambio climático en la ecuación. Estamos en medio de sequías históricas y a eso se le puede sumar las demandas impuestas a California para producir alimentos y cómo eso está afectando el suministro de agua disponible ”, agrega. “Estos son temas complicados y no veo que ocurra ningún cambio en los próximos años que resulte en menos incendios forestales más pequeños”.

 

Matthew Campen, doctorado

Las personas generalmente no aprecian los efectos inmediatos y a largo plazo de respirar el humo de los incendios forestales.

- Mateo Campen, PhD

Consejos para mantenerse seguro en los días de mucho humo por incendios forestales

Hay formas de ayudar a mitigar el daño que se puede causar al respirar el humo de los incendios forestales de este año.

Pero primero las malas noticias. Esa máscara que ha estado usando para protegerse de COVID puede no ser suficiente para mantenerse a salvo de los efectos negativos de la madera y el humo de los incendios forestales, según Campen.

Necesita una mascarilla, pero no cualquier mascarilla servirá. Las partículas de humo de los incendios forestales son mucho más pequeñas que un virus, así que compre una máscara N95 o N99 para proteger el pulmón de las partículas dañinas, dice.

“La mayoría de las personas no se dan cuenta de que la máscara que usa para COVID es para prevenir la propagación de la enfermedad que podría provenir de su aliento exhalado”, dice Campen. "Si estornuda, esa máscara, ya sea quirúrgica o hecha de tela, puede reducir la propagación de las gotas de seis pies hacia abajo a tan solo dos pies".

Pero una dinámica diferente está en juego cuando se usa una máscara para protegerse del humo de los incendios forestales, dice.

“Las partículas de fuego de leña son mucho más pequeñas que las de un virus, más pequeñas de una micra, en general, y han viajado miles de millas. Sabemos que puede haber todo tipo de sustancias químicas adheridas a esas partículas de humo y sabemos que los rayos ultravioleta del sol pueden cambiar los atributos de las partículas, por lo que se necesita una máscara eficaz ”, dice.

Y las malas noticias no terminan ahí.

“Parte de la información sobre cómo evitar mejor la exposición al humo de leña entra en conflicto directamente con COVID”, dice.

“Por ejemplo, los enfriadores de pantano pueden empeorar las cosas, ya que arrastran las partículas de humo hacia la casa”, dice.

“Idealmente, en lugar de quedarse en casa con un enfriador de pantano, recomendaríamos pasar tiempo en un centro comercial o teatro con aire acondicionado para mantenerse fresco y respirar aire filtrado, pero con el aumento de casos de COVID, tales recomendaciones deben tener en cuenta el distanciamiento social para la salud, " él dice.

¿Cuándo debe buscar ayuda médica?

"Si ha conocido una enfermedad pulmonar, debe conocer sus síntomas, debe saber cuándo se siente mal y ha estado expuesto", dice. “Ciertamente, no dude en contactar a su médico. Si tiene medicamentos y puede controlarlos, entonces debería estar bien ".

Si las alertas meteorológicas se vuelven rojas y la neblina es dramática, como lo experimentó el área de Albuquerque a principios de este mes, definitivamente verá personas que se presentan en las salas de emergencias y hospitales.

“Los días 'amarillos' pueden provocar un empeoramiento de enfermedades pulmonares como asma, EPOC y bronquitis. Los días 'rojos' pueden afectar incluso a personas normalmente sanas ”, dice.

“Con ese tipo de clima, definitivamente verá personas que nunca pensaron que eran sensibles comenzar a tener síntomas, posiblemente con congestión en el pecho y constricción de las vías respiratorias”, dice Campen.

“Vemos un efecto de retraso. Habrá ingresos a la sala de emergencias durante tres a cinco días después de un evento como ese ”, dice. "La gente tendrá efectos durante toda la semana por ese tipo de exposición".

A continuación, se ofrecen algunos consejos para mitigar la exposición al humo de los incendios forestales:

  • Use una máscara premium, como una N-95 o N-99, si necesita salir.
  • Evite el ejercicio al aire libre; no querrá respirar con dificultad ni aspirar aire aún más tóxico.
  • Quedate adentro.
  • Evite usar su enfriador de pantano y busque espacios con aire acondicionado cuando hace calor.
  • Conozca sus síntomas y tome los medicamentos cuando sea necesario.
  • Busque ayuda médica si comienza a tener problemas para respirar.
  • Recuerde que puede haber un retraso de hasta una semana después de la exposición antes de que aparezcan los síntomas.
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