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Heather Jarrell, MD en PPE completo
Por Rebecca Roybal Jones

En busca de respuestas

La directora de OMI, Heather Jarrell, tiene como objetivo fomentar el interés en la patología forense

Encontrar la paz para una familia en duelo es una de las partes más satisfactorias del trabajo de Heather Jarrell como neuropatóloga y médico forense jefe del estado Oficina del Investigador Médico en la Universidad de Nuevo México.

“Creo que los casos más intrigantes son aquellos en los que realmente puedes unir las piezas y averiguar por qué murió la persona para poder dar respuestas a la familia”, dice ella.

“En gran parte de lo que hacemos, es obvio por qué murió la persona, como una colisión de vehículo motorizado, o si una persona recibió un disparo o si una persona fue apuñalada, pero hay casos en los que realmente no tienes idea de por qué persona murió. Pero debido a que haces la autopsia, puedes encontrar esas piezas que encajan y realmente darle a la familia algunas respuestas, y realmente puedes ayudarlos con su proceso de duelo ".

Recientemente, Jarrell se paró en la mesa de autopsias No. 10 de OMI y habló sobre su profundo respeto por las familias que perdieron a un ser querido y requirieron una autopsia.

Los días en que realiza las autopsias, usa equipo de protección, incluido un casco Verisafe con un tubo de oxígeno que va desde él hasta un dispositivo que se adjunta a su cintura. Es un respirador de aire purificado, un "PAPR" para abreviar.

Fue nombrada jefa interina de la Oficina del Investigador Médico en abril de 2020 cuando la pandemia se estaba afianzando, y jefa permanente en enero. Aunque el año pasado ha sido particularmente difícil, ella dice que su equipo realmente se ha unido y se ha reemplazado el uno al otro según sea necesario.

El personal de OMI ya estaba preparado para la pandemia al tener una sala de autopsias de Bioseguridad Nivel 3, habiéndola utilizado en años anteriores cuando aparecieron casos de hantavirus en Nuevo México y estados vecinos.

“Cuando muchos de los médicos forenses del país luchaban por averiguar qué equipo de protección necesitaban. . . ya estábamos bien equipados para poder hacer una autopsia a alguien que murió de COVID-19 ”, dice Jarrell. "No teníamos el pánico que podrían haber tenido algunas de las otras oficinas cuando comenzó la pandemia, porque sabíamos que podíamos manejar eso".

OMI tiene 16 mesas de autopsia, cada una equipada con muchas herramientas, incluyendo cortaúñas, cucharones y espátulas de uso pesado. Son algunos de los elementos que se utilizan para ayudar a determinar la causa de muerte cuando alguien muere inesperadamente o de manera violenta.

“También enfrentábamos nuestros otros casos, incluidos los de la epidemia de opioides y las muertes debido a la violencia”, dice Jarrell. “Ha sido muy, muy desafiante durante todo el año manejar un aumento de casos de enfermedades infecciosas, así como un aumento en todos nuestros otros casos”.

Si bien los camiones frigoríficos no suelen ser una vista común fuera del edificio de OMI, que se encuentra en Camino de Salud adyacente a la carretera lateral I-25, hasta 10 estaban estacionados en el pico de la pandemia porque era la instalación de retención de la todo el estado, dice el administrador de OMI Anthony Cervantes.

Además de médico forense jefe, Jarrell es director de neuropatología y profesor asociado de patología en la Facultad de Medicina de la UNM.

También se cree que ella es la única neuropatóloga entre Dallas y Los Ángeles que realiza autopsias en casos de infección. enfermedad por priones se sospecha. Esas autopsias particulares deben realizarse en una sala especial que debe descontaminarse después de la autopsia debido a su contagiosidad.

 

Heather Jarrell, MD

[Cuando] haces la autopsia, puedes encontrar esas piezas que encajan y realmente darle a la familia algunas respuestas, y realmente puedes ayudarlos con su proceso de duelo.

- Heather Jarrell, MD, Investigador médico jefe de NM

Cuando Jarrell era niña, amaba la ciencia. Combinó eso con su admiración por su padre, que era un policía del estado de Georgia, y encontró el trabajo ideal en patología forense.

“Siempre escuchaba historias sobre lo que estaba pasando con él y su carrera”, dice Jarrell. “Y luego me pareció de alguna manera tangencial que podía conectar los dos campos. A pesar de haber practicado la medicina forense durante tanto tiempo, en realidad es solo su práctica científica, pero es muy intrigante ".

Jarrell, de 40 años, es una de las más de 300 patólogas forenses certificadas por la junta en el país, según Kathryn Pinneri, MD, vicepresidenta de la Asociación Nacional de Examinadores Médicos. Jarrell comenzó a trabajar en OMI en 2014 después de completar su beca de capacitación en patología forense y desde entonces ha llamado hogar a Nuevo México.

Jarrell, que se describe a sí misma como introvertida, tiene dos hijos. Le gustan las carreras largas en North Valley, le gusta cocinar y toca el piano para relajarse.

“Vemos muchas muertes muy violentas”, dice. “Vemos muchas cosas muy traumáticas y la gente tiene que darse cuenta de que no somos robots. Al final del día, también nos vamos a casa y abrazamos a nuestras familias ".

Al crecer en Georgia y luego asistir a una residencia y capacitación de becas en Virginia, la mudanza de Jarrell al clima seco de Nuevo México fue un gran impacto.

“Me tomó bastante tiempo aclimatarme después de haber vivido en la costa este toda mi vida antes”, dice Jarrell. “Creo que la mayor diferencia para mí fue lo verde que es Virginia y lo marrón y verde claro que es el paisaje en Nuevo México. Simplemente adaptarme a eso fue muy importante para mí ".

No poder ver el cielo era la norma en casa porque el dosel de los árboles "simplemente toma el control y no puedes ver el cielo", dice ella. "Me pareció muy reconfortante y muy acogedor". Le tomó un tiempo acostumbrarse a los grandes cielos azules de Nuevo México, pero las puestas de sol son las más hermosas que ha visto, agrega.

 

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Una cosa que a Jarrell le gustaría ver un cambio en el campo de la patología es un aumento en el número de patólogos forenses. La UNM tiene uno de los programas más prolíficos del país, con cuatro graduados cada año. Para completar una beca en patología forense, los becarios deben completar 250 autopsias en un año.

Actualmente, hay una escasez nacional de patología forense y OMI también tiene poco personal. “Algunos datos han sugerido que debería haber alrededor de 1,500 patólogos forenses practicando en los Estados Unidos, y actualmente hay alrededor de 500”, dice ella.

OMI debería tener unos nueve patólogos forenses, dice Jarrell. "Actualmente tenemos cinco, así que estamos trabajando más duro".

Hay alrededor de tres docenas de programas acreditados en el país que capacitan en patología en los Estados Unidos.

“Piense en todos los estudiantes de medicina que se gradúan”, explica Jarrell. “Cada año hay alrededor de 34,000 programas de residencia para estudiantes de medicina graduados de MD y DO. Entonces, de esos 34,000, alrededor de 603 se capacitarán en patología. Y luego alrededor de 35 a 45 se convertirán en patólogos forenses.

"Parece que la medicina se está orientando tanto hacia la formación de subespecialidades tras la formación de subespecialidades que simplemente estamos muy subespecializados en lo que hacemos y, por lo tanto, menos personas también entran en eso".

En OMI, Jarrell está buscando formas de reducir el agotamiento y el trauma indirecto. “Por ejemplo, si puedo evitarlo, no hago autopsias a niños de la misma edad que mis hijos”, dice. "Ese es solo un método que puedo tomar para reducir el trauma indirecto".

A Jarrell le gusta hablar con estudiantes de secundaria sobre cómo seguir una carrera en patología forense. Es un recordatorio de la emoción que los estudiantes de secundaria pueden tener con los forenses y de su propio entusiasmo a esa edad. "Es un poco estimulante hablar con alguien en esa etapa de su vida y mostrarle por qué la medicina forense es tan genial y qué pueden hacer con eso".

Su consejo para aquellos jóvenes estudiantes que pudieran dudar en seguir el camino de la patología: “Sabía que si no lo perseguía, siempre me arrepentiría, sin importar lo que terminara haciendo”, dice. "Si esa es tu pasión y eso es algo que te entusiasma, entonces da lo mejor de ti".

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