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Por Jeff Tucker

Aplastarlo

Kyle Stepp superó una multitud de desafíos del cáncer de huesos para seguir comprometido con una vida activa y generosa.

Una cálida tarde de octubre en las montañas del norte de Nuevo México, Kyle Stepp conoció su destino.

Era la última carrera del día y Stepp bajaba a toda velocidad por un sendero para bicicletas de montaña en el Angel Fire Resort cuando perdió el control en una curva y golpeó su pierna izquierda reconstruida contra un árbol.

"Golpeé exactamente en el fémur donde estaba anclada la endoprótesis", dice Stepp. “Me fracturé completamente el fémur y la prótesis interna se separó de mi pierna. Estoy acostado allí, y supe que el día que había anticipado todos estos años finalmente había llegado. Simplemente sentí una sensación de paz y calma ".

Stepp hizo tres llamadas telefónicas mientras esperaba que llegara el personal de emergencia y lo transportara fuera de la montaña.

Los dos primeros fueron para su madre adoptiva y su hermano y el tercero fue para su oncólogo, pidiéndole que le informara al equipo del Centro Integral de Cáncer de la Universidad de Nuevo México que pronto llegaría al hospital.

Salvar extremidades y función

El UNM Comprehensive Cancer Center es el único lugar en Nuevo México que ofrece oncología quirúrgica ortopédica. El equipo de especialistas interactúa con una multitud de pacientes, desde aquellos diagnosticados con formas más comunes de cáncer, hasta casos raros como el de Stepp, donde el tumor se originó dentro de los huesos mismos, dice el cirujano David Chafey, MD.

“Si se toman todos los cánceres comunes (próstata, mama, riñón, pulmón) hasta alrededor del 15 por ciento [de los pacientes] pueden tener manifestaciones en los huesos”, dice Chafey. “Eso no parece mucho, pero cuando se agregan todos esos cánceres es bastante. En esos pacientes, su oncólogo continuará tratando cánceres y encontrando curas. Mi función es ayudarlos a deshacerse del dolor y seguir caminando ".

Para los cánceres de huesos, Chafey está mucho más involucrado, pero el proceso puede conducir a decisiones difíciles para los pacientes.

“Los otros tipos de cáncer que trato son bastante más raros que los cánceres que surgen principalmente en los huesos”, dice. “Kyle es un raro ejemplo de cáncer de huesos infantil. En esos casos, mi función es tanto curar el cáncer como restaurar la función ".

Debido a que estos cánceres son poco frecuentes, los casos se evalúan según el tamaño y la ubicación del tumor y cuál es el costo para la calidad de vida del paciente para extirpar el cáncer, dice Chafey.

"Si el tumor surge del músculo o del hueso y lo extirpa por completo, ¿se quedará con [una] pierna funcional que tenga una opción para la reconstrucción?" él dice.

Stepp y el Dr. Chafey después de la cirugía

Lo más difícil de escuchar

Unos días después de que el accidente de la bicicleta de montaña dejara a Stepp solo en el hospital, llamó a Chafey y le hizo saber su decisión. Al día siguiente, la pierna de Stepp fue amputada por encima de la rodilla.

La cirugía marcó el final de un capítulo en la vida del joven de 26 años que había comenzado una docena de años antes, cuando había dejado una infancia tumultuosa por lo que prometía ser un nuevo comienzo en Albuquerque con sus abuelos.

“Me abandonaron cuando era niño”, dice. “Así que, por una vez, me sentí como si tuviera un hogar y una familia. Sentí que este era un nuevo comienzo ".

Stepp planeaba cruzar las puertas de Del Norte High School rebosante de confianza y la actitud de intentarlo todo. Postularse para el gobierno estudiantil. Prueba con el béisbol. Aproveche todas las oportunidades que se le presenten.

Luego, una tarde durante un juego de kickball en la clase de gimnasia, la pelota fue pateada directamente a su rodilla. “Me dejé caer al suelo y comencé a llorar. Simplemente tenía un dolor insoportable ”, dice.

La solución en ese momento fue envolver la rodilla y asumir que todo estaría bien.

La semana siguiente, durante las pruebas de béisbol, Stepp trató de convertir un hit de base en un doble, se deslizó a la segunda base y sintió que se le doblaba la rodilla. De nuevo, un dolor insoportable.

Si bien todavía se suponía que se trataba de un esguince de rodilla, se le indicó a Stepp que visitara a un médico de cabecera para realizar una inspección más detallada. Cuando el médico sondeó debajo de su rodilla izquierda, Stepp dice que el dolor insoportable regresó y el médico ordenó una radiografía.

“No tenía idea de lo que estaba a punto de suceder”, dice Stepp. “Ese viernes por la noche, el médico llama a mis abuelos y les dice que tiene preocupaciones y que 'Tenemos que llevar a Kyle al Hospital de Niños de la UNM de inmediato'”.

La radiografía reveló un gran tumor en su pierna. Una biopsia reveló osteosarcoma en estadio cuatro.

Stuart Winter, MD, un oncólogo pediátrico de la UNM en ese momento, le dijo a Stepp que el cáncer también se había extendido a sus pulmones. De repente, la promesa de una nueva vida se transformó en la pelea de su vida.

"Podías sentir su calma", dice Stepp de Winter. “Recuerdo que siempre usaba las mejores pajaritas. Dijo: 'Kyle, te voy a guiar a través de la biopsia y los resultados de la prueba' y dijo: 'Kyle, lo que voy a decirte va a ser una de las cosas más difíciles que vas a tener escuchar. Pero lo que quiero que sepas es que estaremos contigo en cada paso del camino '. Luego [él] dijo la palabra 'cáncer' ”.

Winter lo tranquilizó de nuevo y se pusieron manos a la obra para planificar su tratamiento. Además de extirpar el tumor de su pierna, Stepp eventualmente se sometería a 18 rondas de quimioterapia.

Stepp cambió a sus compañeros de clase y de equipo por médicos, enfermeras y, especialmente, a otros pacientes en el hospital. Los niños se unieron a través de los videojuegos y su propósito silencioso y compartido de luchar contra el cáncer.

“Recuerdo a César, en mi primer día, entró y se sentó en la silla junto a la cama. Me entregó un controlador de Xbox y dijo: 'Bienvenido a la unidad' ”, dice Stepp. “Recuerdo que salía conmigo y no hablamos de cáncer. Había un compromiso tácito el uno con el otro ".

Elecciones difíciles, muchos factores

Estar activo y jugar al aire libre siempre ha sido una piedra angular del estilo de vida de Stepp. En los peores momentos de su infancia, encontró consuelo en la bicicleta y el diamante de béisbol, por lo que la idea, a los 14, de perder una pierna a causa del cáncer era un anatema.

Después de que se completó la primera mitad de sus tratamientos de quimioterapia, Stepp se sometió a una cirugía para salvar su pierna.

“Mi fémur, rodilla y tibia fueron reemplazados por una varilla de acero inoxidable”, dice Stepp. “Salvar mi extremidad fue importante porque era consciente de quién era en ese momento”.

El predecesor de Chafey en el UNM Comprehensive Cancer Center realizó la cirugía. A pesar de algunas complicaciones, Stepp finalmente se recuperó.

“Kyle todavía tuvo que someterse a quimioterapia, pero la cirugía se realizó con un propósito curativo y, según todos los parámetros, lo cumplieron”, dice Chafey.

La difícil decisión de los pacientes sobre si extirpar una extremidad o tratar de salvarla está influenciada por una miríada de factores, dice Chafey. Algunos pacientes son mayores y pueden tener otras afecciones que complicarían el rescate de una extremidad. En otros casos, donde su cáncer se originó en otra parte del cuerpo, los pacientes aún pueden estar sometidos a tratamientos para combatir eso.

“La mayoría de las veces, es impulsado principalmente por su calidad de vida y sus metas”, dice Chafey. “La extracción del hueso debilitado no necesariamente brinda a los pacientes una mejor oportunidad de supervivencia. La supervivencia está determinada por su tratamiento contra el cáncer y su respuesta al tratamiento. La cirugía no necesariamente mejorará ese aspecto. Definitivamente mejorará su movilidad. Pueden entrar y salir del automóvil más fácilmente o extender el tiempo que pueden caminar ".

Para los casos de cáncer de hueso, los objetivos del paciente son un factor, así como la mera posibilidad de salvar la extremidad después de la extirpación del tumor.

Si se puede salvar la extremidad, hay otros factores a considerar, incluido un mayor riesgo de infección y el hecho de que la prótesis no durará para siempre.

“Les digo a los pacientes que es como quedarse con el mismo automóvil que tenía a los 16 y conducirlo de manera segura porque no podrá obtener uno nuevo”, dice Chafey. "Entonces, si lo manejas con fuerza y ​​le dedicas muchos kilómetros, comenzarás a tener problemas".

Honrando a los amigos de la infancia

Stepp dice que recibió el mismo tipo de consejo: tómatelo con calma.

Dice que siempre supo que existía la posibilidad de que su prótesis se rompiera, y durante su tercer año en la UNM, un accidente hizo precisamente eso. Pudo reparar la prótesis y Stepp tomó una decisión consciente sobre cómo manejaría la vida con una pierna reconstruida.

“Después de ese procedimiento supe que si volvía a romperse, probablemente me iban a amputar”, dice. “Dije: '¿Sabes qué? Voy a aprovechar al máximo esta prótesis'”.

De los nueve amigos principales que hizo durante su tiempo en tratamiento contra el cáncer, solo Stepp ha sobrevivido.

Lleva su memoria con él a todas partes y trata de honrarlos con la vida que vive.

El ciclismo se convirtió en una pasión, al igual que retribuir a la comunidad. Stepp se involucró con el Lobo Cancer Challenge, un evento para recaudar fondos en bicicleta y correr / caminar para apoyar la investigación y el tratamiento del cáncer en el Centro Integral de Cáncer de la UNM. Como embajador y ciclista de 100 millas, dedica su recaudación de fondos personal y del equipo a la investigación del cáncer pediátrico en el UNM Cancer Center.

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Mientras estaba en tratamiento en la escuela secundaria, Camp Enchantment, un campamento de verano para niños que luchan contra el cáncer, se convirtió en un evento anual destacado. En su último año en la UNM, Stepp relanzó el campamento como una organización independiente sin fines de lucro y actualmente es voluntario como presidente de su junta directiva.

Comenzó a trabajar para la sede nacional de los hospitales Children's Miracle Network.

Permaneció físicamente activo.

'Sin vacilación, sin reserva'

Después de su accidente en la montaña en octubre de 2020, Stepp fue transportado a un hospital sitiado por la pandemia COVID-19. No se permitían visitas y las habitaciones eran un bien escaso. Pero Stepp dice que el equipo del UNM Cancer Center nunca lo dejó sentirse solo.

“Recuerdo esa noche después de las radiografías, sentada en una habitación sin ventanas. Pero la única luz brillante en todo esto era el equipo ”, recuerda Stepp. “Drs. Chafey, Aamir Ahmad y William Curtis, se sentaban a mi lado y decían: 'Hiciste un número, amigo'. Me trataron como a una persona normal. Intentaron normalizar la experiencia tanto como fuera posible. Curtis es un ciclista de montaña, por lo que estaba haciendo todas las preguntas sobre dónde estaba o cómo lo hice ".

Chafey dice que cuando él y Stepp se conocieron por primera vez hace unos cinco años, había tensión sobre la posibilidad de que Stepp eventualmente perdiera la pierna.

Pero años después, la aceptación de la situación llegó rápidamente.

“Ambos nos sonreímos el uno al otro y dije: 'Esta es tu vida y tu elección, pero en este punto, no creo que esta rodilla se pueda arreglar en la medida en que puedas hacer las cosas que quieres'. que hacer '”, dice Chafey.

Chafey le dijo a Stepp que tratar de arreglar la pierna podría ponerlo en el mismo lugar dos o tres años después, y probablemente cada pocos años a partir de entonces.

“Le dije: 'Ahora que estás curado del cáncer y tienes toda una vida por delante, ¿quieres que esto te detenga o quieres estar en una situación en la que puedas seguir haciéndote más fuerte y haciendo tanto como sea posible? ¿puedes? '”, dice Chafey.

Una vez que Stepp tomó la decisión, Chafey y el equipo ayudaron a tranquilizar a su paciente sobre lo que iba a suceder a continuación.

Él dice que Chafey pudo estar presente, escucharlo y prepararlo mentalmente para el próximo capítulo de su vida, con una nueva prótesis que le permitiría estar activo sin dolor o la precaución subyacente con la que había estado viviendo.

“En lo que estaba pensando era en que no he corrido en 10 años”, dice Stepp. “Tenía muchas ganas de volver a esquiar, volver a montar en bicicleta. Durante los últimos 12 años, desde 2008, mi pierna fue un símbolo de años y años de dolor y las luchas por las que había pasado con el cáncer. Siempre hubo limitaciones.

"Sabía que así era como me estaba preparando, en lo increíble que iba a ser hacer algo sin dudarlo, sin reservas y sin nada que me detuviera".

Chafey y Stepp continúan teniendo conversaciones y chequeos regulares, predominantemente de manera virtual. Stepp pronto se colocará su prótesis. Pero no se ha detenido. Stepp ha estado en las pistas de esquí, acantilados y paredes de escalada y, por supuesto, en la bicicleta.

“Mientras tanto, Kyle ha estado practicando mucho esquí adaptativo, así que Kyle está saliendo y viviendo la vida, lo cual es increíble”, dice Chafey. "Nunca deja de sorprenderme".

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Centro Oncológico Integral de la UNM

El Centro Oncológico Integral de la Universidad de Nuevo México es el Centro Oncológico Oficial de Nuevo México y el único Centro Oncológico designado por el Instituto Nacional del Cáncer en un radio de 500 millas.

Sus 146 médicos especialistas en oncología certificados por la junta incluyen cirujanos oncólogos en todas las especialidades (abdominal, torácica, de huesos y tejidos blandos, neurocirugía, genitourinario, ginecología y cánceres de cabeza y cuello), hematólogos / oncólogos médicos pediátricos y adultos, oncólogos ginecológicos y radioterapia. oncólogos. Ellos, junto con más de 600 otros profesionales de la salud del cáncer (enfermeras, farmacéuticos, nutricionistas, navegantes, psicólogos y trabajadores sociales), brindan tratamiento al 65% de los pacientes con cáncer de Nuevo México de todo el estado y se asocian con los sistemas de salud comunitarios en todo el estado para brindar atención del cáncer más cerca de casa. Trataron a 13,578 pacientes en 105,748 visitas a clínicas ambulatorias además de hospitalizaciones en el Hospital UNM.

Un total de 1,610 pacientes participaron en ensayos clínicos sobre el cáncer, incluidos 696 pacientes que participaron en ensayos clínicos que prueban nuevos tratamientos contra el cáncer que incluyen pruebas de nuevas estrategias de prevención del cáncer y secuenciación del genoma del cáncer.

Los 102 científicos de investigación del cáncer afiliados a la UNMCCC recibieron $ 34.5 millones en subvenciones y contratos federales y privados para proyectos de investigación del cáncer y publicaron 301 publicaciones de alta calidad. Promoviendo el desarrollo económico, registraron más de 30 nuevas patentes desde el año fiscal 16 y, desde 2010, han lanzado 11 nuevas empresas de biotecnología. Los científicos asociados con el Control y Disparidades del Cáncer de la CMNUCC han realizado más de 60 estudios de educación, prevención, detección e intervención conductual sobre el cáncer basados ​​en la comunidad en todo el estado que involucran a más de 10,000 nuevos mexicanos.

Finalmente, los médicos, científicos y el personal han brindado educación y experiencias de capacitación a más de 230 estudiantes de becas de secundaria, pregrado, posgrado y posdoctorado en investigación del cáncer y prestación de atención médica oncológica.

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